Venerdì la NASA ha celebrato la sua ultima classe di astronauti diplomati in una cerimonia pubblica a Houston, onorando un gruppo diversificato ed equilibrato per genere, ora qualificato per le missioni di volo spaziale tra cui il ritorno degli Stati Uniti sulla Luna e l’eventuale viaggio su Marte.

Dopo aver completato più di due anni di formazione di base, le sei donne e sette uomini sono stati scelti tra 18.000 candidati da record e rappresentano una vasta gamma di esperienze e specialità, da piloti a scienziati, ingegneri e medici.

Il gruppo comprendeva due candidati della Canadian Space Agency (CSA), che ha partecipato a un programma di formazione congiunto con gli Stati Uniti dal 1983.

“Sono il meglio del meglio: sono altamente qualificati e molto diversi e rappresentano tutta l’America”, ha dichiarato l’amministratore della NASA Jim Bridenstine.

La classe comprendeva cinque persone di colore, tra cui la prima astronauta iraniano-americana, Jasmin Moghbeli, che ha pilotato missioni di combattimento in elicottero in Afghanistan e ha conseguito una laurea in ingegneria presso il MIT, e la geologa Jessica Watkins, che si unisce a una manciata di donne di colore per completare il programma.

Il gruppo, noto come “Tartarughe”, indossava tute da volo blu e si avvicinava a turno al podio per ricevere le spille da astronauta d’argento, mentre i loro compagni di classe rendevano omaggio al loro personaggio nella prima cerimonia di laurea pubblica.

La tradizione di distribuire spille risale agli astronauti Mercury 7 che furono selezionati nel 1959, con i partecipanti che ricevevano le spille d’oro una volta completati i primi voli spaziali.

Dopo essere stata selezionata nel 2017, la classe ha completato l’addestramento nello spacewalking presso il Neutral Buoyancy Lab della NASA, la robotica, i sistemi della Stazione Spaziale Internazionale e pilotando il jet di addestramento T-38, oltre a lezioni di lingua russa.

Sono i primi a laurearsi da quando la NASA ha annunciato il programma Artemis per tornare sulla Luna entro il 2024, questa volta sul suo polo sud, mentre gli Stati Uniti prevedono di collocare il prossimo uomo e la prima donna su un terreno lunare e creare una stazione spaziale orbitale .

Parte dell’addestramento del gruppo comprendeva quindi lo studio degli elementi costitutivi di quel programma, che sono ancora in fase di sviluppo: il razzo Space Launch System, la capsula dell’equipaggio di Orion e la stazione spaziale gateway.

Ma la NASA ha già detto che l’equipaggio della prima missione Luna di ritorno, Artemis 3, sarà selezionato tra i diplomati precedenti.

Gruppo elite

Gli astronauti svolgono un ruolo attivo nello sviluppo di veicoli spaziali, e l’attuale gruppo si unirà ai ranghi delle circa 500 persone nella storia che si sono avventurati nello spazio.

Gli 11 astronauti statunitensi portano il numero totale dei corpi della NASA a 48.

La loro diversità è in contrasto con i primi anni dell’esplorazione dello spazio, a lungo dominata dagli uomini bianchi (incluse tutte le 12 persone che hanno camminato sulla Luna), fino a quando Sally Ride è diventata la prima donna americana nello spazio nel 1983 e Guion Bluford il primo astronauta nero lo stesso anno.

Comprende anche l’indiano-americano Raja Chari, colonnello dell’aeronautica militare e ingegnere aeronautico; Frank Rubio, medico e pilota di Blackhawk; e Jonny Kim, un decorato SEAL della Marina e medico di emergenza, che ha conseguito sia un dottorato in medicina presso la Harvard che una laurea in matematica.

“Quando ho saputo di essere un astronauta della NASA ho pensato che fosse una piattaforma come nessun’altra in cui avrei potuto lasciare un impatto enorme sulla prossima generazione e contribuire anche all’esplorazione spaziale della nostra nazione”, ha detto Kim ad AFP.

Watkins ha elogiato ciò che ha definito l’enfasi della NASA sulla diversità.

“Penso che il cambiamento culturale e sociale possa essere lento, anche quando tende nella giusta direzione”, ha detto.

Gli astronauti più recenti della CSA sono Joshua Kutryk, tenente colonnello della Royal Air Force canadese, e Jennifer Sidey-Gibbons, che ha conseguito un dottorato in ingegneria presso l’Università di Cambridge, dove lavorava come assistente alla combustione nel Dipartimento di Ingegneria.

Alla domanda sulle difficoltà che ha dovuto affrontare nella sua carriera, Moghbeli ha affermato che alcuni avevano messo in dubbio le sue scelte quando ha deciso di arruolarsi nell’esercito dopo essersi diplomato al MIT.

“In un mondo post 11 settembre, i miei genitori pensavano che fossi pazzo? Sì, sono abbastanza sicuro di averlo fatto”, ha detto, ma ha aggiunto che la sua famiglia le ha dato il loro pieno sostegno.

“È per questo che sono qui oggi, e penso che tutti si sentano allo stesso modo, ma – detto questo – ci saranno sempre persone là fuori che dubitano.

“Quando ero in prima media e dicevo che sarei diventato un astronauta, pensi che tutti dicessero:” Sì, diventerà un astronauta “? Probabilmente no.”

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